破解超过十年的谜团:失去联系的欧洲太空

时间:20-04-19 栏目:天文科学 作者:wenkula 评论:0 点击: 133 次



失踪了超过十年的小猎犬二号太空船在火星被轨道载具的摄影机拍到。这艘登陆艇和它的降落伞及罩子(如图)露出地面,但探测器本身却从未与地球取得无线电联系。摄影:NAS


失踪了超过十年的小猎犬二号太空船在火星被轨道载具的摄影机拍到。这艘登陆艇和它的降落伞及罩子(如图)露出地面,但探测器本身却从未与地球取得无线电联系。摄影:NASA, JPL-Caltech/Univ. of Arizona/University of Leicester


这数十年间,不断有太空船飞越火星、在周围绕行、在表面移动。这是半个世纪以来的火星登陆活动。 Anna Scalamogna, NG Staff. Source:


这数十年间,不断有太空船飞越火星、在周围绕行、在表面移动。这是半个世纪以来的火星登陆活动。 Anna Scalamogna, NG Staff. Source: NASA


(神秘的地球报道)据美国国家地理(撰文:Michael D. Lemonick 编译:魏靖仪):欧洲的「小猎犬二号」就在火星表面。已经挂了,但大部分完好无损。


自从2003年圣诞节登陆火星之后就失去联系的欧洲太空总署「小猎犬二号」登陆艇(Beagle 2),如今终于寻获了。


这个发现解开了一个超过十年的谜团——也就是这艘太空船究竟有没有着陆、在哪里着陆——但小猎犬二号为何始终不曾与地球建立无线电联系,却还有待厘清。美国航太总署(NASA)的火星探测轨道载具(Mars Reconnaissance Orbiter)从太空中发现了小猎犬二号的残骸,躺在距离原本预定的著陆地点4.8 公里之处,太阳能板部分展开。这个地点位于火星的「伊希地平原」(Isidis Planitia),就在一座消失已久的海洋边缘。


「2003年以来的每一个圣诞节,我都想知道小猎犬二号究竟遭遇了什么事,」任务主管Mark Sims 在一份声明稿中表示。 「坦白讲,我已经放弃得知真相的希望了。」


小猎犬二号的任务是要寻找生命曾于几十亿年前在火星兴盛繁衍的迹证。


小猎犬二号并不是第一个失踪的火星探测器——太空探索史上到处可见这样的案例。其中最出名的也许是NASA 的「火星气候轨道载具」(Mars Climate Orbiter),它在1999年完全错过了火星,因为有一队工程师计算时采用的是英制单位,而另一队采用的却是公制单位。


NASA 的另一个探测器「火星观察家号」(Mars Observer)则于1992 年失踪,最可能的原因是有一根燃料管在它接近火星时爆掉,造成它失控旋转。


「要登陆火星是高难度的事,这点无庸置疑,」小猎犬二号的首席科学家Colin Pillinger 在这枚探测器失踪之后没多久的一场记者会上说。 「你面对的是无法量化、无法预知的危险。」Pillinger 于去年5 月过世,始终没能知道他这艘太空船的命运。


出了什么错?


尽管有这些新影像,小猎犬二号的遭遇还是没有完全厘清。这艘登陆艇与至今仍在运作的轨道载具「火星快车号」( Mars Express)成功分离,自己也成功登陆,这本身就是个大成就了,小猎犬二号的首席设计工程师Jim Clemmet 说。 「这是一件既优秀又让人挫折的事,」他说。


但基于不明原因,太阳能板并未能完全展开,挡住了探测器的无线电天线。没有无线电天线,小猎犬二号就无法进行通讯,也无法从地球操控。


现在,至少有一个理论——也就是太阳能板被地面的岩石挡住、以至无法完全展开——被初步排除,因为着陆地点相对空旷。


反之,太阳能板可能是被登陆艇的其中一个气囊挡住的。另一个可能是这个探测器在着陆的过程中受了损伤。工程师会尝试取得更多影像,以判断究竟是出了什么状况。


但很多曾经为小猎犬二号付出心力的科学家都已转而向前,不再回头看:他们加入了一个团队,希望能在2018 年把欧洲太空总署的ExoMars 探测车送抵火星表面。它的任务和小猎犬二号一样(其实自1970 年代的维京号登陆艇以来,每一趟火星任务的目标差不多都是如此):试着了解这颗星球的环境条件是否可能曾经对生物友善,甚至曾经孕育生命。



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