美国航天私企打造轨道加油站

时间:19-08-31 栏目:天文科学 作者:wenkula 评论:0 点击: 252 次




任务扩展轨道飞行器(MEVs)在轨运行的示意图


位于美国的航空航天在轨服务技术供应商维维卫星系统公司(ViviSat)正在打造特殊的航天功能的航天器,能够为其他在轨卫星进行燃料加注作业,提升轨道高度。根据维维卫星系统公司的首席运营执行官布莱恩·麦克奎克(Bryan McGuirk)在11月15日举行的2012年卫星通信大会暨展览会上介绍:“我们将最新研制的航天器命名为任务扩展轨道飞行器,使商业卫星可延长自己的寿命和任务期限。”


维维卫星系统公司最初计划推出两个任务扩展轨道飞行器(MEVs),但目前该公司系外将轨道飞行器编组的数量扩大到10个,由美国ATK技术公司负责建造,该公司在此之前为美国国家航空航天局航天飞机机队提供固体火箭发动机,因此维维卫星系统公司希望能称为首家为轨道卫星提供“翻新”服务的航天技术公司。目前在轨运行的通信卫星以及其他地球轨道航天器在耗尽自身携带的燃料之后便会进入一个类似卫星墓地的停泊轨道,或者直接在地面中心控制下脱离轨道坠入地球大气层烧毁,但有时候会出现更糟糕的情况,报废的卫星停留在轨道任其运行,称为太空垃圾,对正常工作的卫星构成威胁。


如果可以进行轨道加注燃料,那么有些卫星仍然可以恢复正常工作。维维卫星系统公司为大多数卫星处理提供了新的解决方案,通常情况下,有些卫星由于机动燃料的耗尽不得不减短运营期限,而星载设备并未出现故障。这时,当任务延长轨道飞行器与卫星对接后,可以延长一颗卫星的使用寿命达十年之久,一般情况下为三至五年,被激活的航天器可重新被部署到新的轨道上。目前有大量的卫星面临机动燃料耗尽而无法抵达工作轨道高度,它们可通过加注燃料摇身一变成为新的候补卫星,该技术可为我们解决卫星市场问题并提供一个长周期机会。


根据卫星公司空间系统市场营销高级副总裁阿诺德·弗里德曼(Arnold Friedman)介绍:“我们认为这是一个创造性的想法,当然也存在利和弊,虽然维维卫星系统公司还没有确定燃料加注卫星的发射日期,但我们将看到它的成功,该公司正在与数十个潜在的客户进行对话。”即便任务扩展轨道飞行器计划具有很多兴趣点,也有许多人怀疑维维卫星系统公司的愿望是否能实现。


对此,该公司的技术人员认为任务扩展飞行器所涉及的技术并非遥不可及,也不会超过公司的设计能力,而且这也将是解决太空垃圾的一种途径,目前运行在近地轨道上的太空垃圾包括报废的火箭上面级、失效的地球轨道卫星等,它们都有可能与处于工作轨道上的卫星或者在轨航天器发生碰撞。


当然,清理轨道碎片目前还不处于维维卫星系统公司的业务范围,由于轨道碰撞问题的存在使得卫星运营公司希望聘请类似的公司进行轨道清理作业,以减少在轨航天器与太空垃圾发生碰撞造成损失。维维卫星系统公司并非唯一一家打造轨道机器的公司,另外数家航空航天公司如麦克唐纳、戴特威尔等都致力于研究宇宙飞船在轨燃料补给技术,以及在轨维修老化的航天器技术。



腾讯科学讯(Everett/编译)



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